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苹果芯片领域的筹谋高通三星都在局中生存

2020-05-05

苹果芯片领域的筹谋 高通、三星都在局中

在芯片领域很多人都在猜测苹果布了一个王炸之局,高通、三星等都在苹果的布局之中。苹果不仅拔得 64 位 ARM 架构头筹,性能亦持续领先,被苹果推向 64 位的 ARM,虽成霸主但客户皆怀异心。

在智能领域,苹果从指令集到微架构一手打造的 64 位芯片可说打遍天下无敌手,即便是三星、高通等芯片产业龙头,也难以撼动其市场地位。

然而,这次在 MWC 2018 中,我们可以看到包含三星、高通,都已经推出基于自有微架构的处理芯片,在 GeekBench 效能的测试数据中仅落后去年推出的苹果 A11 芯片约 2 成,而不再是仅能达到其同世代产品一半性能的窘况,自研微架构可说已经带来了一定的成果。不过,严格说来,其性能差距仍是相当明显,未来数年这个格局应该也很难被转变。

虽然华为早些年也投入微架构的自研工作,但 2018 年 MWC 上并没有宣布相关的信息,其最新的麒麟 970 因为基于标准 ARM 公版架构,整体效能约为 A11 的一半左右,落差相当大。DT 君认为,华为自研微架构芯片应该会随着年底新款高端一并发布,而届时期 AI 核心也会有一定的变革,借以应对高通和三星,甚至苹果在高端市场的挑战

像联发科、瑞芯微、全志等追求性能价格比的公司,基本上就和自研微架构无缘了,ARM 官方发表的架构表现如何,基本上这些公司的产品就是长怎么样,不会有太大意外。也因此,落后苹果产品一大截已经是可预见的结果,不过这些公司的目标市场本来就不是高端定位,所以也不用期待太多。

所以,当年苹果对 ARM 指令集的布局可以说回报丰厚,其投资效益不出意外的话甚至还可继续延续数年之久,当然,苹果在芯片研发和布局的资本投入并不是其他芯片厂商可以相提并论的,即便占了先机,但持续的投入才是苹果未来得以维持绝对优势的关键。

苹果布了一个王炸之局

无论如何,整件事情要从一个影响、半导体产业极为深远,但又不为人知的老故事开始说起,然后回头看看目前的 ARM 架构市场变化。

这一切都要由苹果所布的局开始。一位在半导体产业资历极深、曾在各大处理器厂商中担任要职的人士对 DT 君透露,苹果自有芯片的布局,甚至要往上延伸至 IP 供货商,也就是 ARM 身上。

那么,身为芯片最上游的 ARM 如何受到苹果的影响?这要从 ARM 对 64 位架构发展态度的消极开始看。

ARM 从推出高端 Cortex-A 架构之后,就一直固守在 32 位,并且强调 32 位的性能已经足够使用,甚至在 PC 或服务器市场也能和 X86 相提并论。但事实上,ARM 的 32 位指令在移动市场表现虽不错,但成长性有限,且随着未来应用复杂度增加,其先天的 4GB 内存寻址限制将会成为整个应用生态的紧箍咒,而在服务器市场,缺乏 64 位寻址能力的 ARM 架构,也几乎找不到半点市场空间。

如果没有前进到 64 位,ARM 架构不只在服务器市场将持续空白,移动市场也可能早就被重新经营低功耗移动市场的 X86 架构给击倒了。

2012 年,ARM 终于在其长远的处理器列表上添加了 64 位架构,晚了 X86 架构 13 年,然而这并非完全出自 ARM 自己之手。

苹果希望维持 A 系列处理器在移动市场上的性能优势,且将应用扩及包含笔记本与 PC 市场,作为取代 X86 架构的武器。但是在迟迟等不到 64 位架构到来的情况下,只好主动和 ARM 进行沟通,提供其研究多年的 64 位指令集设计建议,苹果总共定义了 26 条 64 位指令,在 2012 年发表的 ARM v8.0a 使用了其中的 18 条指令,次年的 ARM v8.1a 则补上了其余的 8 条指令。

谈到这边,各位应该对苹果 A 系列芯片性能要比同时期产品更高的理由心里有点底了吧。

当然,ARM 作为公正 IP 供应者,理论上不应该也不会偏向任何一方,虽然在大客户的要求下,硬着头皮推出采用苹果建议的 64 位架构设计,但完成后也同样对外开放授权。苹果无偿贡献这些指令集,最后所有芯片厂商都能借助授权使用,乍看之下是为人作嫁衣,让竞争者捡了便宜。

但实际上,苹果在芯片设计方面早有深厚的基础,且在 A5 之后转而自行设计芯片架构,最后一款 32 位芯片 A6 更是自行设计微架构,对相关指令集所需要的配套优化架构了然于心,反观套用 64 位 ARM 公版架构的厂商纷纷在市场上受挫而叫苦连天。

ARM 后续虽不断改进其公版微架构,但苹果已经稳居市场先机,包含高通、三星、华为等都认为继续采用公版架构将无法拉近与苹果的距离,因此纷纷投入研发基于 64 位 ARM 指令集的自有微架构,但市场的落差已然存在,即便到现在,苹果仍在处理器微架构的效率表现上遥遥领先其他芯片设计厂商,甚至逼近 X86 的程度。

所以说,苹果已为其 64 位架构布了一个非常深远的局,而且其影响将持续下去。

不过 ,ARM 被软银(SoftBank)并购之后,除了在 IoT 市场推出各种相应方案,也积极布局服务器市场,没有死守在由苹果开拓出来的 64 位路径上,而是以此为基础,增加更多的应用可能性。

然而,过去几年被苹果远远抛开的移动芯片供货商也逐渐走出自己的路,毕竟,如果只是单纯依照建议公版,那永远也追不上苹果。通过自有微架构的开发,这些厂商也逐渐拉近与苹果的距离。

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